Bodegas, vendimia, y calidad del aire para conseguir hasta un 20% más

Las uvas, las nectarinas, los melocotones y las almendras son sólo algunos de los cultivos de California que se han visto favorecidos por un aire más limpio en las últimas décadas. Eso significa también mayores ganancias para los agricultores

Un nuevo estudio revela que la mejora de la calidad del aire en el estado de California durante los últimos 35 años, de gran riqueza agrícola en cuanto al sector del vino (seguro que más de uno recuerda la famosísima Falcon Crest), ha aumentado drásticamente el rendimiento de los viñedos de la zona, lo que ha generado unos ingresos mucho mayores para los agricultores. Y los agricultores podrían beneficiarse aún más en el futuro, si se mantienen los controles de la contaminación atmosférica a raya.

Estos resultados, publicados en Nature Food, muestran que entre 1980 y 2015, los niveles de ozono disminuyeron de forma constante sobre California, gracias a una normativa más estricta sobre la contaminación atmosférica. El ozono surge de una reacción entre los óxidos de nitrógeno -un grupo de gases habituales en las emisiones contaminantes- y los compuestos orgánicos volátiles del aire (VOCs), en presencia de la luz solar. Al circular por el aire, el ozono llega a las plantas a través de sus estomas e interrumpe la fotosíntesis, lo que a su vez frena su crecimiento.

Pero la disminución del ozono en los cielos californianos durante los últimos 35 años ha permitido un mayor crecimiento de valiosos cultivos perennes como las almendras, las uvas, las fresas, los melocotones, las nectarinas y las nueces, según los investigadores. Además, este aumento del rendimiento ha supuesto un incremento de los beneficios de los agricultores de 600 millones de dólares al año, según descubrieron.

Los investigadores, dirigidos por académicos de la Universidad de California en Irvine, descubrieron también que, a pesar de los exitosos descensos de los niveles de contaminación atmosférica en los últimos 35 años, en un escenario hipotético ideal en el que no hubiera absolutamente nada de ozono para los cultivos durante este periodo de tiempo, los rendimientos habrían aumentado entre un 2% (para las fresas) y hasta un 22% (para las uvas de mesa).

Esto puso de manifiesto la magnitud del impacto de la contaminación en la agricultura: a pesar de las mejoras en la calidad del aire de las últimas décadas, California sigue teniendo uno de los peores niveles de ozono del país. De hecho, los investigadores calcularon que los rendimientos de los cultivos que actualmente se comprometen por la contaminación representan más de 1.000 millones de dólares en ingresos perdidos cada año.

Utilizando los datos históricos como contexto, los investigadores también miraron hacia el futuro, proyectando hasta el año 2050 cómo se comportarían los cultivos en diferentes escenarios climáticos potenciales si el ozono siguiera bajando. Esto reveló que una mayor disminución de la contaminación podría conducir a un aumento de los rendimientos de los cultivos perennes del 5% en el caso de las uvas de vino, al 8% en el caso de las nectarinas, y a un sustancial 20% en el caso de las uvas de mesa. El análisis también puso de manifiesto que algunas zonas con gran densidad de producción son también las que presentan mayores niveles de ozono, como el Valle de San Joaquín en California. Según los investigadores, esto pone de manifiesto la posibilidad de que se produzcan beneficios regionales aún mayores en el futuro: «Puede que muchos agricultores californianos no se den cuenta de que las normas de calidad del aire han beneficiado tanto a su capacidad de cultivo».

La investigación se aleja de otros estudios agrícolas que tienden a analizar las repercusiones del calentamiento global en cultivos alimentarios clave como el trigo y el maíz. En cambio, en este estudio los investigadores optaron por centrarse en los cultivos perennes de alto valor, como las uvas de vino, y los cultivos de frutos secos, porque constituyen el 38% de la agricultura de California por valor, y merecían su propia evaluación de impacto, según los investigadores.

Al hacerlo, también hicieron una observación general clave: que la influencia del ozono en la productividad de estos cultivos en particular era en realidad mucho mayor que los aumentos de temperatura derivados del cambio climático. Hubo algunas excepciones: en un escenario de mayor calentamiento futuro, el rendimiento de las almendras y las nueces disminuye notablemente. Pero, en general, estos resultados sugieren que hemos pasado por alto los notables beneficios que un control más estricto de la contaminación podría aportar a los agricultores.

Resultados como estos podrían cambiar la forma de pensar en torno a las normas medioambientales, transformándolas potencialmente en la mente de los agricultores, de políticas opresivas a herramientas prácticas que pueden impulsar activamente sus rendimientos. «Nuestros resultados sugieren que las políticas de aire limpio han sido una opción inesperada pero particularmente eficaz y práctica para asegurar la producción de cultivos perennes», escriben los investigadores.

 

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