Calidad del aire en China, ¿sigue siendo un problema?

La contaminación del aire contribuye a millones de muertes prematuras en todo el mundo cada año. En China, la rápida industrialización ha provocado intensos niveles de contaminación del aire que presentan graves problemas sociales, económicos y políticos. Los líderes de China han respondido con medidas diseñadas para mejorar la calidad del aire, pero enfrentan desafíos importantes para equilibrar el crecimiento económico con el bienestar ambiental y social.

La calidad del aire generalmente se informa utilizando un Índice de calidad del aire (AQI, Air-quality Index, en inglés), una métrica para evaluar qué tan saludable es el aire en una ubicación específica. Muchos países tienen su propio índice. El AQI proporcionado por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) utiliza «puntos de corte» que corresponden a una concentración de contaminación definida. Los puntos de corte se escalan entre 0 y 500, y los valores más altos de AQI representan una peor calidad del aire.

Los valores de AQI se derivan de los promedios diarios de concentración de PM2.5 calculados a partir de los valores registrados por hora de la Embajada de los Estados Unidos en Beijing.

 

Las fuentes de la contaminación del aire en China

Los países a menudo se enfrentan a una difícil elección entre promover un crecimiento económico sin restricciones y los costos resultantes para el bienestar público y ambiental. Este no es un fenómeno reciente. En respuesta al “Gran Smog de Londres” de 1952, que mató a unas 4.000 personas, el Reino Unido introdujo la Ley de Aire Limpio de 1956 para restringir las emisiones. En los Estados Unidos, la EPA introdujo la Ley de Aire Limpio en 1963, con enmiendas posteriores en 1970, 1977 y 1990. Ambas medidas contribuyeron a reducciones inmediatas de la contaminación, pero también generaron costos económicos, incluida la pérdida de puestos de trabajo.

Las compensaciones entre la protección ambiental y el crecimiento económico posiblemente presentan un desafío mayor para los países en desarrollo, ya que su desarrollo económico a menudo depende de la producción industrial, la urbanización y la motorización, todo lo cual puede aumentar considerablemente la contaminación. Para China, el rápido crecimiento económico ha sacado a millones de personas de la pobreza, pero también ha resultado en inmensos niveles de degradación ambiental.

Gran parte del crecimiento de China ha sido impulsado por el carbón, una fuente de energía barata pero altamente contaminante. En 1990, el 76,2 por ciento de toda la energía consumida en China fue generada por carbón. Esa cifra ha caído de manera constante durante las últimas tres décadas, pero el carbón aún representó el 57.7 por ciento del consumo de energía de China en 2019. En India, un país dependiente del carbón con la segunda población más grande del mundo después de China, la quema de carbón generó el 46.8 por ciento del consumo de energía. energía consumida en 2018 – 2019. Juntos, los dos países representan el 36 por ciento de la población mundial en 2019, pero el 63,5 por ciento del consumo mundial de carbón.

La generación de electricidad ha sido históricamente la principal fuente de contaminación del aire de China. Sin embargo, las grandes industrias de carbón, que son impulsores clave del desarrollo económico de China, han contribuido cada vez más a los problemas de contaminación del aire de China. Para 2017, la industria del acero desplazó a la generación de electricidad como el mayor contaminador de China.

El uso de carbón por parte de los hogares también contribuye significativamente a la contaminación del aire, especialmente en las zonas rurales, donde muchos hogares dependen de él y de otros combustibles sólidos (como la madera) para la calefacción y la cocina. Los hogares representan solo el 1,9 por ciento del uso total de carbón de China en 2018, pero tienen un impacto desproporcionadamente grande en la contaminación del aire porque las emisiones se filtran menos.

Otras fuentes contribuyen significativamente a la contaminación del aire de China. Con el número total de vehículos en China que alcanzará los 360 millones en 2020, ahora son uno de los principales culpables. Esto es particularmente cierto en las ciudades más grandes, donde la concentración de gases de escape de los vehículos es mucho mayor. Según el Ministerio de Ecología y Medio Ambiente de China, las emisiones de los vehículos fueron las culpables de alrededor del 45 por ciento de la contaminación del aire de Beijing en 2018 y de casi el 30 por ciento de la contaminación del aire en Shanghái. De manera similar, en una de las ciudades más contaminadas de Pakistán, Lahore, las emisiones de vehículos causaron el 43 por ciento del smog de la ciudad en 2019.

La contaminación del aire tiende a localizarse debido a la topografía, los patrones climáticos y la proximidad a las industrias contaminantes. La contaminación del aire de Beijing, por ejemplo, a menudo se ve agravada por la confluencia de estos factores. Al sur y al este de Beijing hay una gran concentración de industrias de combustión de carbón. Los contaminantes de las fábricas en esta área a menudo son transportados por los vientos a Beijing y atrapados allí por las montañas al norte y al oeste de la ciudad.
 

Los costos de la contaminación del aire en China

Solo en las últimas décadas se han hecho evidentes todas las implicaciones para la salud de la contaminación del aire. Desde 2013, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha realizado un seguimiento de la calidad del aire para medir su efecto sobre las enfermedades cardíacas, los accidentes cerebrovasculares, el cáncer de pulmón y las enfermedades respiratorias. También ha publicado directrices sobre la calidad del aire sobre lo que se considera una exposición nociva a diversos contaminantes.

Las Directrices de la OMS sobre la calidad del aire se centran en cuatro contaminantes principales: material particulado (PM), ozono (O 3 ), dióxido de nitrógeno (NO 2 ) y dióxido de azufre (SO 2 ). El material particulado incluye tanto PM2.5 (partículas de menos de 2.5 micrones de diámetro) como PM10 (partículas entre 2.5 y 10 micrones de diámetro). De estos contaminantes, PM2.5 representa el mayor peligro para la salud humana, ya que estas pequeñas partículas pueden penetrar profundamente en los pulmones y entrar en el torrente sanguíneo. Las pautas de la OMS estipulan que la media anual de PM2,5 no debe exceder los 10 microgramos por metro cúbico (μg / m 3 ).

Cada punto de datos representa el valor de AQI en términos de concentraciones de PM2.5. Los valores de AQI son promedios diarios calculados a partir de los valores registrados por hora de la Embajada de los Estados Unidos en Beijing.1

Las concentraciones de partículas en China superan con creces los niveles recomendados por la OMS, y dejan a China con valores de AQI muy por encima de lo que la EPA considera satisfactorio. Según AirNow , la ciudad de Shenyang experimentó una concentración media de PM2,5 de 41 μg / m 3 en 2020, cuatro veces más de lo que recomiendan las directrices de la OMS. Esta concentración de PM2.5 se corresponde con un AQI de 115, que se considera poco saludable para los grupos sensibles.

La concentración de PM2.5 en Beijing fue levemente menor a 38.7 μg / m 3 en 2020, dejando a la ciudad con un AQI promedio de casi 109. Sin embargo, la calidad del aire puede variar mucho en el transcurso de un año. El AQI promedio de Beijing en febrero de 2020, por ejemplo, alcanzó 155, mientras que fue moderado 73 en septiembre. Los promedios diarios de AQI pueden subir a niveles mucho más altos. El AQI promedio diario máximo de Beijing en 2020 alcanzó 262, lo que la EPA considera muy poco saludable.

Los altos niveles de contaminación del aire tienen un gran impacto en la salud pública. Un estudio del Health Effects Institute descubrió que los niveles poco saludables de PM2.5 provocaron aproximadamente 1,42 millones de muertes prematuras en China en 2019. La contaminación del aire de los hogares por la quema de combustibles sólidos resultó en 363.000 muertes adicionales ese año. Un estudio conjunto de 2016 realizado por el Instituto de Efectos sobre la Salud y la Universidad de Tsinghua encontró que la contaminación generada por carbón fue el contribuyente más importante a la contaminación ambiental PM2.5 en China, con muertes prematuras resultantes de la quema de carbón por un total de 366,000 en 2013.
 

Los impactos globales de la contaminación del aire

Muchos ciudadanos chinos han expresado su frustración por el peligro para la salud pública que representa la contaminación del aire. En febrero de 2015, el documental sobre contaminación del aire del periodista chino Chai Jing «Under the Dome» se volvió viral tras su publicación. Al representar entrevistas comparativas con funcionarios ambientales, gerentes de empresas industriales y funcionarios de salud en China y Los Ángeles, recibió hasta 200 millones de visitas en sitios web chinos como Youku y Tencent antes de ser censurado .

La contaminación del aire también conlleva costos económicos. Según un informe de 2018 de Greenpeace y el Centro de Investigación sobre Energía y Aire Limpio, la contaminación del aire generó costos económicos de hasta el 6,6 por ciento del PIB de China. Otro estudio de 2018 de la Universidad China de Hong Kong estima que anualmente se pierden 267 mil millones de RMB (38 mil millones de dólares) de ingresos debido a muertes prematuras y pérdida de producción de alimentos como resultado de la contaminación del aire.

Los ciudadanos chinos también han participado en numerosas protestas para expresar sus quejas sobre la calidad del aire. En 2016, estallaron protestas en Chengdu en respuesta al fuerte smog, y en 2017, los residentes de Daqing protestaron por los planes para construir una planta de aluminio por preocupaciones de que aumentaría la contaminación del aire local. Más recientemente, estallaron protestas de varios días en 2019 en Wuhan después del anuncio de planes para construir una planta de conversión de residuos en energía, que los residentes locales temían que cubriera las áreas de contaminación tóxica.

China no es la única que lucha por la calidad del aire. A partir de 2018, los niveles promedio de concentración de material particulado en India eran mayores que en China. Nueva Delhi experimentó un AQI promedio de 154 en 2020, un nivel considerado insalubre incluso en dosis cortas. India sufrió 1,67 millones de muertes relacionadas con la contaminación del aire en 2019, mientras que China sufrió 1,85. Los dos países representan la mitad de las muertes totales del mundo causadas por la contaminación del aire. Bangladesh también enfrenta niveles extremadamente altos de contaminación del aire. Dhaka registró un AQI promedio insalubre de 147 en 2020.

Al igual que China, estos países enfrentan altos costos económicos derivados de la contaminación del aire. Según el informe de Greenpeace y CREA de 2018 , los costos económicos relacionados con la contaminación del aire de la India alcanzaron el 5,4 por ciento de su PIB. Bangladesh pierde aproximadamente $ 6.5 mil millones cada año como resultado de la contaminación y la degradación ambiental en las áreas urbanas.
 

Los esfuerzos de China para reducir la contaminación del aire

En respuesta a los crecientes problemas sociales y políticos, los líderes de China han emprendido una serie de esfuerzos para reducir la contaminación del aire. El presidente Xi Jinping ha hecho de la lucha contra la contaminación una de sus principales prioridades, calificándola como una de las » tres duras batallas » de China , junto con la reducción de la pobreza y la mejora de la estabilidad financiera.

China ha implementado varias políticas importantes para combatir la contaminación. El Plan de acción de prevención y control de la contaminación atmosférica de 2013 reconoció al carbón como un factor clave de la contaminación del aire y puso límites a su consumo. En noviembre de 2016, China publicó múltiples subplanes bajo el marco del Decimotercer Plan Quinquenal que establece metas para reducir los niveles de PM2.5 en las 10 ciudades más afectadas de China en un 18 por ciento y reducir la participación del carbón en el consumo total de energía al 58 por ciento para 2020. En noviembre de 2020, el Comité Central del Partido Comunista recomendó fortalecer la regulación del material particulado y el ozono con el fin de «eliminar esencialmente» la fuerte contaminación durante el período del Decimocuarto Plan Quinquenal.

El gobierno chino ha tomado medidas concretas para limitar la contaminación del aire derivada de la quema de carbón. Está retirando algunas plantas de carbón más antiguas y menos eficientes y reemplazándolas por «instalaciones ultra-supercríticas» que están diseñadas para producir más energía con menos carbón. Las 100 plantas de carbón más eficientes de China consumen un promedio de 286 gramos de carbón equivalente (gce) por kilovatio de energía producida. Esto es mucho más eficiente que Sin embargo, Estados Unidos solo consume alrededor de una sexta parte de la cantidad de carbón que usa China.

Además, China ha invertido recursos en tecnología renovable. En enero de 2017, China se comprometió a gastar 2,5 billones de RMB (367.000 millones de dólares) en generación de energía renovable, como energía solar, eólica, hidroeléctrica y nuclear hasta 2020. Sin embargo, las inversiones chinas en energía limpia cayeron un 8% en 2019 en comparación con año, poniendo en tela de juicio el compromiso de China de financiar las energías renovables.

A pesar de los planes para reducir el consumo de carbón, China está ampliando rápidamente su capacidad para generar electricidad a partir de carbón con la construcción de nuevas centrales eléctricas. Tanto en 2017 como en 2018, la cantidad de carbón consumida por China aumentó, después de haber disminuido en años anteriores. En un informe de diciembre de 2020, la Agencia Internacional de Energía pronosticó un repunte en la demanda mundial de carbón al 2,6 por ciento en 2021, liderado por China, junto con India y el sudeste asiático. Como resultado, las industrias de carbón de China seguirán siendo una fuente importante de contaminación y emisiones de carbono.

Además de apuntar a las grandes industrias, los reguladores en China también están trabajando para reducir otras fuentes de contaminación del aire. Entre ellos, la clave son las emisiones de los vehículos. En julio de 2019, más de una docena de áreas densamente pobladas, incluidas Beijing, Shanghai, Tianjin y la provincia de Hebei, comenzaron a hacer cumplir la sexta etapa de los estándares de emisiones de vehículos de motor . Las normas “China VI”, como se las conoce, requieren que los vehículos tengan mejores sistemas de filtrado para atrapar los gases de escape. La implementación comenzó el 1 de julio de 2020.

En algunas de las provincias más contaminadas de China, el gobierno tiene como objetivo la quema de combustibles sólidos por parte de los hogares. En octubre de 2018, el gobierno anunció un plan para reemplazar los calentadores de carbón con sistemas de calefacción eléctrica y de gas natural en casi 1.2 millones de hogares en 11 ciudades. Sin embargo, ante una escasez de gas natural, en julio de 2019, la Administración Nacional de Energía revirtió la política y propuso un plan de calefacción que se adapta a las diferentes condiciones locales.

El gobierno chino realizó esfuerzos similares en el otoño y el invierno de 2017, pero tuvo problemas para implementar adecuadamente las nuevas políticas. Las estufas de carbón se quitaron de muchos hogares antes de que se instalaran nuevos hornos, dejando a las familias sin calefacción durante el invierno. Casi al mismo tiempo, una escuela en Hebei llamó la atención nacional cuando se vio a sus estudiantes asistiendo a clases al aire libre, ya que la escuela carecía de calefacción interior que cumpliera con las regulaciones. Estos eventos provocaron la indignación pública y llevaron al gobierno a tomar medidas para evitar la escasez de combustible y las interrupciones de la calefacción en los inviernos posteriores.

China podría desempeñar un papel importante en los esfuerzos mundiales para frenar las emisiones. En 2017, China se convirtió en la principal fuente mundial de inversiones en energía limpia . Ese mismo año, China estableció el mercado de comercio de carbono más grande del mundo. El esquema de comercio regula alrededor de 3 mil millones de toneladas (o alrededor del 30 por ciento) de las emisiones de carbono de China, lo que lo convierte en casi el doble del esquema de comercio de emisiones de la Unión Europea.

Beijing también está incorporando aparentemente estrategias «verdes» en su esfuerzo insignia de política exterior, la Iniciativa de la Franja y la Ruta . Sin embargo, un estudio del Instituto de Recursos Mundiales encontró que entre 2014 y 2017, alrededor del 95 por ciento de las inversiones transfronterizas en energía de las empresas estatales chinas se realizaron en combustibles fósiles. Las inversiones en energía en el extranjero por parte de los principales bancos chinos y otras instituciones también se orientaron en gran medida hacia los combustibles fósiles durante este período. Estas inversiones podrían encerrar a los países receptores en fuentes de energía tradicionales altamente contaminantes durante décadas.

En términos más generales, China asumió varios compromisos importantes para abordar el cambio climático global a través del Acuerdo de París de 2015 . Como parte del acuerdo, China se comprometió a alcanzar un máximo de sus emisiones de carbono para 2030 y a aumentar la proporción de combustibles no fósiles utilizados al 20 por ciento del consumo total dentro del mismo período de tiempo. Además, en septiembre de 2020, el presidente Xi Jingping anunció en la asamblea general de la ONU que China aspira a ser neutral en carbono para 2060. Hasta la decisión del presidente Joe Biden en enero de 2021 de volver a unirse al Acuerdo de París, China fue retratada como el líder internacional en la lucha contra el cambio climático. después de que Estados Unidos se retirara del tratado en 2017.

No está claro si China cumplirá con sus compromisos climáticos globales o abordará completamente sus problemas de contaminación del aire en casa. Ambos requieren que Beijing haga concesiones entre el crecimiento económico y el bienestar social y ambiental de sus ciudadanos. Para 2021, el gobierno chino ha establecido objetivos de calidad del aire a un nivel ligeramente más alto que el nivel promedio de PM2.5 de 2020. Un objetivo menos exigente aliviaría la presión sobre las industrias para producir menos o implementar medidas costosas que reduzcan la contaminación; ambos obstaculizarían la recuperación económica china de la pandemia Covid-19. Sin embargo, renunciar a la oportunidad de hacer cumplir estándares más estrictos significa que China está más lejos de lograr un medio ambiente saludable para sus ciudadanos.